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Le site archéologique

Découverte d’un baptistère paléochrétien à Ajaccio



Une équipe de l’Institut national de recherches archéologiques préventives (Inrap) placée sous la direction de
Daniel Istria, vient de mettre au jour les vestiges du baptistère paléochrétien de la première cathédrale d’Ajaccio. Sur prescription de l’État, les archéologues ont travaillé du 14 mars au 10 juin sur une parcelle vouée à la construction d’un parking et d’un immeuble rue François del Pellegrino.

L’intérêt archéologique du quartier a été souligné à maintes reprises depuis 1738 et les découvertes réalisées au gré des travaux agricoles et d’urbanisation ont conduit les historiens à localiser dans ce secteur l’agglomération antique d’Ajaccio. C’est aussi ici que se trouvait le siège épiscopal, mentionné pour la première fois dans une lettre du pape Grégoire le Grand datée de 601. Le groupe cathédral était placé sous le vocable de saint Jean et de saint Eufrase, dont les reliques furent peut-être transportées en Corse par les évêques africains lors de la persécution vandale du ve siècle.

Le baptistère paléochrétien

Associé à l’église cathédrale, le baptistère, dont la localisation précise est encore inconnue, est constitué d’une abside (4,6 m x 3,5 m) encadrée de plusieurs bâtiments, au centre de laquelle se trouve une grande cuve baptismale cruciforme (2,68 m x 1,39 m, profondeur 1,34 m), parfaitement conservée et dont le modèle est à rechercher en Afrique du Nord. Dans le courant du haut Moyen Âge, et à deux reprises, ce bassin a fait l’objet de transformations visant à réduire son volume et à l’adapter à l’évolution du rite. Cette cuve est associée à un bassin cylindrique plus petit (80 cm de diamètre et 28 cm de profondeur).

La fouille d’un important dépotoir, associé à ce complexe, a permis de recueillir près de 5 000 fragments de céramique. La diversité de leur provenance montre que le site a été, au vie et viie siècles, et peut-être encore au viiie siècle de notre ère, pleinement intégré dans les réseaux commerciaux méditerranéens.


 


Le cimetière médiéval

Un cimetière est installé à proximité du baptistère dès le Ve siècle et, rapidement, un édifice d’environ 120 m² est construit pour recevoir les tombes. 81 sépultures ont été repérées et fouillées. Leur typologie est extrêmement variée : en amphore, sous tuiles, en coffre de pierres, rupestres et en pleine terre. Il faut ajouter à cette liste, le sarcophage en marbre blanc orné de l’image du défunt encadré des génies des quatre Saisons accompagnés du « Bon pasteur » et de Dionysos, découvert sur ce même site en 1938.

Plusieurs tuiles de terre cuite utilisées pour la construction de ces tombes portent des signes dessinés sur la pâte avant cuisson (nœuds, croix, peut-être poupe de navire et porte surmontée d’un soleil) et surtout des inscriptions dont le sens reste à déterminer. Les squelettes sont dans un bon état de conservation. Les premières observations permettent de reconnaître une grande majorité de sujets plutôt jeunes (entre seize et quarante ans environ) ainsi qu’une proportion à peu près égale d’hommes et de femmes. Les inhumations les plus récentes semblent pouvoir être datées du XVIe siècle.


Les apports de l’archéologie préventive à la connaissance de la période paléochrétienne

Le site d’Ajaccio vient compléter la connaissance des ensembles baptismaux de la même période en Corse comme ceux de Mariana, Sagone, Bravone ou Rescamone. En quatre ans, l’archéologie préventive a apporté une actualité scientifique sans précédent pour la période charnière entre la fin de l’Antiquité et le début du Moyen Âge. En effet, les archéologues de l’Inrap ont mis au jour quatre basiliques paléochrétiennes dont les datations oscillent entre le ive et le ve siècle : Arles et Marseille (Bouches-du-Rhône), Rezé (Loire-Atlantique), Roanne (Loire).

Le site archéologique
Texte et photos de l' Inrap


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